Trung tâm Đổi mới Thực phẩm Rutgers (Rutgers Food Innovation Center, viết tắt là FIC) là một vườn ươm và trung tâm gia tốc khởi nghiệp đặc biệt, dành riêng cho các công ty thực phẩm và kinh doanh nông nghiệp. Trung tâm là một đơn vị trực thuộc Trạm Thí nghiệm Nông nghiệp New Jersey (New Jersey Agricultural Experiment Station) của Đại học Rutgers. Không chỉ huấn luyện về chuyên môn kinh doanh và công nghệ cho các công ty vừa và nhỏ ở khu vực Trung Đại Tây Dương và Đông Bắc nước Mỹ, FIC còn hỗ trợ cho các doanh nghiệp thực phẩm và nông nghiệp trên toàn thế giới. FIC đã dành 9 năm để nghiên cứu và thử nghiệm mô hình hoạt động ươm tạo của mình trước khi đầu tư vào một tòa nhà chuyên dụng.

Ươm tạo không vội được đâu

Từ cuối thập niên 90, Giáo sư Peggy Brennan-Tonetta đã luôn trăn trở về những mô hình kinh doanh có thể giúp vực dậy các cộng đồng đang gặp khủng hoảng kinh tế kéo dài ở bang New Jersey. Ngành nông nghiệp và chế biến thực phẩm vốn là chủ chốt của nền kinh tế địa phương lúc đó đang gặp những thách thức sống còn. Các nghiên cứu chuyên sâu toàn ngành đã được khởi động, nhằm xác định những khó khăn và cơ hội cần trọng yếu. Các nghiên cứu này đã chỉ ra nhu cầu được hỗ trợ xuyên suốt quá trình kinh doanh của nhiều doanh nghiệp, đặc biệt là trong các mảng về pháp lý, an toàn thực phẩm, thiết kế sản phẩm và mở rộng quy mô.

Khi nhu cầu của thị trường đã được làm rõ, vào năm 1999, Giáo sư Peggy và cộng sự đã kêu gọi thêm nhân sự để phát triển một kế hoạch kinh doanh chi tiết dựa trên không chỉ các nghiên cứu thị trường sơ cấp và thứ cấp, mà còn các tiêu chuẩn quốc gia về thực hành tốt nhất trong ươm tạo doanh nghiệp thực phẩm. Sản phẩm là kế hoạch chiến lược toàn diện với mô hình tài chính chuyên nghiệp cho bảy năm hoạt động của Trung tâm Đổi mới Thực phẩm (FIC) Rutgers.

Trung tâm Đổi mới Thực phẩm bắt đầu hoạt động vào năm 2000. Thay vì ngay lập tức nghĩ đến việc thành lập một cơ sở chuyên dụng, Trung tâm đã quyết định thuê văn phòng trong suốt tám năm. Trong giai đoạn này, FIC đã thử nghiệm mô hình của mình, phát triển đầy đủ các chương trình và dịch vụ, dần dần thuê nhân viên và thiết lập một mạng lưới các nguồn lực để đáp ứng nhu cầu của một nhóm khách hàng rộng lớn. FIC đảm bảo rằng có đủ nhu cầu cho các dịch vụ của mình trước khi đầu tư vào một tòa nhà, cũng như chứng minh thực lực để được tài trợ hoàn toàn từ các nguồn khác nhau cho một cơ sở rộng 2.136 m2.

Toàn cảnh Trung tâm Đổi mới Thực phẩm Rutgers (New Jersey)
Nguồn: stankergaletto.com

Khởi nghiệp bằng công nghệ chế biến hàng đầu

Các cơ sở vật chất mà Trung tâm Đổi mới Thực phẩm (FIC) Rutgers cung cấp bao gồm:

  • Khu vực dịch vụ khách hàng: hỗ trợ tiếp thị, phát triển và phân tích từ ý tưởng đến chương trình thương mại hóa
  • Khu vực chế biến: cho thuê và thử nghiệm bếp công nghiệp với một loạt các công nghệ chế biến thực phẩm hiện đại để gia tăng giá trị sản phẩm
  • Khu vực đóng gói: thiết kế và thử nghiệm (độ bền, độ phân hủy trong môi trường, khả năng bảo quản thực phẩm)
  • Khu thí nghiệm mùi vị: cung cấp phòng chuyên biệt cho thí nghiệm nếm thử sản phẩm bao gồm gương một chiều, công nghệ ghi âm, ghi hình, và phần mềm phân tích kết quả thí nghiệm mùi vị hàng đầu SIMS 2000 
Phòng thí nghiệm chế biến thực phẩm tại Trung tâm Đổi mới Thực phẩm Rutgers (New Jersey) là nơi đã cho giúp món hamburger với nhân làm từ đạm thực vật đáp ứng đủ yêu cầu để cung cấp cho chuỗi cửa hàng Burger King với tên gọi Impossible Whopper.
Nguồn: courierpostonline.com

Thành công ươm mầm khởi nghiệp

Từ khi bắt đầu hoạt động đến năm 2017, FIC đã tạo ra hơn 1.000 việc làm mới thông qua ươm tạo doanh nghiệp. FIC đã giúp khách hàng tăng trưởng doanh thu hơn 220 triệu đô la Mỹ, và đóng góp gián tiếp hàng triệu đô la tiền thuế cho địa phương. FIC đã hỗ trợ hơn 1.900 công ty và doanh nhân, bao gồm:

  • Nông dân và hợp tác xã nông nghiệp mong muốn tạo ra các doanh nghiệp mới dựa trên các sản phẩm nông nghiệp giá trị gia tăng và / hoặc phát triển thị trường mới cho các mặt hàng hiện có của họ.
  • Các công ty thực phẩm khởi nghiệp đang phải đối mặt với các thách thức như tài chính, công nghệ, quy định, phát triển thị trường và yêu cầu cơ sở hạ tầng.
  • Các công ty thực phẩm vừa và nhỏ đang tìm cách tiếp cận các công nghệ mới, nâng cấp khả năng đảm bảo chất lượng, tham gia vào thị trường mới, đào tạo nhân sự, và mở rộng và cải thiện hoạt động của họ.
  • Các cơ sở bán lẻ và dịch vụ thực phẩm đang tìm cách cải thiện hoạt động và mua các sản phẩm được trồng ngay tại địa phương bang New Jersey.

Đến nay, Trung tâm Đổi mới Thực phẩm Rutgers đã nhận được gần 13 triệu USD thông qua các giải thưởng, khoản tài trợ và hợp đồng. Trên 415 sản phẩm mới đã được thương mại hóa, và trên 140 công ty đã sản xuất hoặc mở rộng quy mô sản xuất tại đây.

Trung tâm Đổi mới Thực phẩm (FIC) Rutgers thường xuyên có các buổi gặp gỡ giữa startup và mentor. Trong hình là Anshu Duo (bên trái) đồng sáng lập Chaat Company- công ty đã nâng tầm các món ăn vặt đường phố của Ấn Độ thành sản phẩm chất lượng trong các cửa hàng tiện lợi. Bên phải là Noah Lewin – Giám đốc Điều hành của FIC.
Nguồn: dailytargum.com

Câu chuyện khởi nghiệp từ nông trại

Bắt nguồn từ chiếc nồi nhỏ nấu sốt cà chua dư của một gia đình làm nông, First Field đã trở thành một thương hiệu địa phương nổi tiếng. Khi gia đình nhỏ của Theresa Viggiano và Patrick Léger nhận được nhiều đơn hàng từ các hội chợ hơn là bếp của họ có thể đáp ứng, họ đã tìm đến Trung tâm Đổi mới Thực phẩm Rutgers, và nhận được hỗ trợ kịp thời về công nghệ, cũng như nguồn vốn để mở rộng quy mô của mình. Qua nhiều năm, mối quan hệ khăng khít giữa First Field và Trung tâm đã được xây dựng trên sự thấu hiểu về nhu cầu cụ thể của một nhà nông, dù đó là nhu cầu về bao bì, tìm nguồn cung ứng, hay vận hành doanh nghiệp. First Field hiện nay đã phát triển thêm các dòng sản phẩm như cà chua chắt nước, cà chua dầm, sốt mì Ý, và phân phối ở hơn 300 địa điểm gồm Whole Foods, Wegmans, Trader Joes và nhiều nhà hàng tư nhân.

Chị Theresa Viggiano và anh Patrick Léger là đôi vợ chồng làm chủ doanh nghiệp tương cà First Field.
Nguồn: media.nj.com

Nguồn: Ngân hàng Thế giới. (2012). Hệ thống Đổi mới Nông Nghiệp: Một nguồn tài liệu đầu tư. World Bank Publicatión. Thông tin tổng hợp từ Hộp 5.20 Trung tâm đổi mới thực phẩm Rutgers và Vườn ươm thực phẩm Rutgers (http://www.foodinnovation.rutgers.edu/incubatorlinks.html)


Các bài viết khác trong Chuyên đề Hệ thống Đổi mới Nông nghiệp: